Le nouveau missile chinois DF-26 s’installe à sa base dans l’est de la Chine

par Rafiek Madani pour ENAB

Des photos prises récemment par les satellites de Maxar Technologies montrent un grand nombre de lanceurs pour le missile à portée intermédiaire DF-26 opérant sur un site d’entraînement à environ 9 kilomètres au sud de la ville de Qingzhou, dans la province chinoise du Shandong.

C’est la première fois que l’on voit le DF-26 opérer dans la région et cela marque une nouvelle phase dans l’intégration du missile dans l’armée chinoise. Le DF-26 a une double capacité, ce qui signifie qu’il peut emporter des ogives nucléaires et conventionnelles et que sa portée est estimée à environ 4 000 kilomètres. Le DF-26 a été mis en service en 2016 et le rapport du Pentagone de 2019 sur les développements militaires chinois a estimé que la Chine possède jusqu’à 80 lanceurs DF-26 avec 80-160 missiles (chaque lanceur peut avoir une recharge).

Le DF-26 est une arme des FNI, ce qui signifie que sa portée le place dans la catégorie des missiles à lanceur terrestre que la Russie et les États-Unis ont interdit dans leurs arsenaux pendant 32 ans, jusqu’à ce que la Russie viole le traité et que les États-Unis se retirent en signe de protestation.

La première brigade DF-26 chinoise s’est levée en avril 2018 à environ 630 kilomètres (390 miles) au sud-ouest de Qingzhou, près de Xinyang dans la province du Henan. Au cours des deux dernières années, des DF-26 ont fait leur apparition à plusieurs endroits en Chine et une production importante est visible dans une usine en dehors de Pékin.

Observations du DF-26 à Qingzhou

Doc CIA N-3320-73

Le site de Qingzhou est actif depuis de nombreuses décennies et semble faire partie d’une base de soutien de missiles exploitée par la People’s Liberation Army Rocket Force (PLARF). La CIA a initialement identifié le site comme étant I-TU, une erreur d’orthographe de son ancien nom, le comté de Yidu, devenu depuis Qingzhou. La base principale est située dans le district sud-ouest de la ville [36.6774°, 118.4541°] et comprend trois grands garages en hauteur pour l’entretien des lanceurs de missiles. Au fil des ans, plusieurs lanceurs de missiles nucléaires ont été vus en opération à cet endroit : DF-3A IRBM, DF-21 SRBM, DF-31/A ICBM, et maintenant DF-26 IRBM.

L’installation où les DF-26 sont apparus récemment se trouve à environ 9 kilomètres (5,7 miles) de Qingzhou au sud, près d’un endroit identifié sur Google Earth comme Zhuanghanmiaocun. Les lanceurs DF-26 y sont apparus pour la première fois sur des images satellites en novembre 2019, lorsqu’une douzaine de lanceurs ont été vus. Début janvier 2020, Google Earth a chargé une image Maxar datée du 11 décembre 2019 (remarque : les dates des images affichées sur Google Earth sont, pour une raison quelconque, en avance d’un jour par rapport à la date réelle de prise de l’image), qui a été décrite pour la première fois par l’utilisateur de Twitter @DexReloaded. Au cours du mois de décembre, plusieurs images prises par les satellites Maxar montrent jusqu’à 18 lanceurs DF-26, soit à peu près le même nombre que celui qui a été affiché à Xinyang en 2018 et à Jilantai en 2019. L’image la plus récente, datée du 8 janvier 2020, montre deux groupes de lanceurs DF-26 : un au nord (36,6026°, 118,4803°), entre les garages et sur un ancien pas de tir circulaire DF-3A ; et un second groupe au sud (36,5999°, 118,4835°) sur un espace dégagé où un ancien pas de tir DF-31 est encore visible. On peut également voir sur l’image de nombreux véhicules de soutien nécessaires pour soutenir ou réparer les lanceurs lorsqu’ils sont déployés. Les lanceurs DF-26 sont probablement sur le site dans le cadre de leur intégration dans une nouvelle brigade.

Lanceurs DF-26 sur le site d’entraînement de Qingzhou

DF-26 Observations ailleurs

Comme mentionné ci-dessus, la Chine a mis sur pied sa première unité DF-26 en 2018. Une image de la cérémonie d’activation montre 24 camions garés sous une couverture temporaire : 18 DF-26 TEL et 4 véhicules de soutien. Si chaque brigade dispose de 18 lanceurs, alors les 80 lanceurs signalés par le Pentagone suffiraient pour quatre brigades. Tous ne sont pas encore opérationnels, mais des DF-26 commencent à apparaître sur différents sites en Chine : Xinyang (Henan), Qingzhou (Shandong), Dengshahe (Liaoning), Korla (Xinjiang), peut-être Jinhua (Anhui), et la grande zone d’entraînement de Jilantai (Mongolie intérieure).

La mise en place de la première brigade DF-26 à Xinyang en avril 2018 a été annoncée dans les médias chinois avec des photos et des vidéos de la cérémonie. Mais même avant cela, en janvier 2018, des lanceurs DF-26 se sont présentés sur le site d’entraînement de la 651e brigade près de Dengshahe, au nord-est de Dalian (Liaoning).

Puis, en janvier 2019, les médias chinois ont annoncé que les DF-26 avaient effectué un exercice dans « le plateau et les zones désertiques du nord-ouest de la Chine ». L’opération a ensuite été géo-localisée dans la nouvelle grande zone d’entraînement à l’ouest de Jilantai (Mongolie intérieure), où ils ont continué à s’entraîner en avril-mai 2019 avec des DF-41, des DF-31AG et des DF-17 avant d’être envoyés à Pékin pour le défilé en septembre 2019.

L’entraînement des DF-26 à Jilantai a été un outil de propagande favori du gouvernement chinois, avec plusieurs lancements d’essai montrés sur différents médias (ici et ici). Un documentaire de propagande produit conjointement par le Bureau politique de la Commission militaire centrale et le Centre d’information et de communication de l’APL et diffusé par CCTV fin 2019 comprenait un bref clip montrant un lancement de DF-26. Le site de lancement est géolocalisé dans la figure ci-dessous :

Géolocalisation du lancement d’essai du DF-26 sur le terrain d’entraînement de Jilantai.

Au cours de ces mois, des lanceurs DF-26 ont également été vus en action à la base de la 646 Brigade à Korla (Ku’erle) dans la province du Xinjiang en Chine occidentale. Le premier lanceur a été vu en avril et deux autres en août 2019 (voir image ci-dessous).

Lanceurs DF-26 à la base de missiles de Korla.

DF-26 Production et chiffres

Le Pentagone estimait en 2019 que la Chine avait mis en service jusqu’à 80 lanceurs DF-26. Ils ne sont pas tous déployés de manière totalement opérationnelle ; certaines brigades sont encore en cours d’équipement. Le célèbre expert militaire chinois Mark Stokes a estimé qu’il y avait peut-être deux ou trois brigades DF-26 l’année dernière, chacune disposant de 6 à 12 lanceurs. L’exposition de 18 lanceurs à Xinyang et Qingzhou est donc évidemment intéressante : comprenait-elle 6 à 12 lanceurs d’une deuxième brigade ou les brigades DF-26 auront-elles plus de lanceurs ?

Dix-huit lanceurs, c’est aussi le nombre de lanceurs que l’on a vus fonctionner à Jilantai.

Les lanceurs DF-26 sont produits dans une usine près de Fangshan, dans la banlieue de Pékin. L’usine a été considérablement agrandie au cours de la dernière décennie avec l’ajout de plusieurs grands halls de montage de véhicules. L’usine semble également être impliquée dans la production de lanceurs DF-21 MRBM ainsi que de divers systèmes de défense aérienne. Le parking principal pour les lanceurs DF-26 se trouve au milieu de l’extrémité sud du complexe (voir image ci-dessous).

Production de DF-26 à l’usine de Fangshan.
Fangshan – Chine

Le premier lanceur DF-26 à Fangshan est apparu sur les images satellite en mars 2009 et quatre ou cinq lanceurs étaient normalement visibles jusqu’en 2016, date à laquelle le déploiement a commencé. Le nombre de lanceurs visibles a augmenté fin 2017 et début 2018, passant à 15-25, puis à 20-38 lanceurs fin 2018 et début 2019, jusqu’à atteindre 51 lanceurs visibles début septembre 2019. Tous les lanceurs vus n’étaient pas entièrement assemblés ; sur les 51 lanceurs visibles en septembre 2019, par exemple, seuls 38 semblaient être complets. Les différentes étapes de l’assemblage sont clairement visibles sur les images (voir image ci-dessous).

DF-26 étapes de production.

Comment le rapport du Pentagone sur la Chine arrive-t-il à 80 lanceurs DF-26 ? Le rapport ne dit pas explicitement que les 80 sont sur le terrain ou déployés et les brigades opérationnelles et les lanceurs vus sur les zones d’entraînement ne totalisent pas 80 – ce nombre est inférieur à 60. Il semble probable que l’estimation du ministère de la défense inclut au moins certains des lanceurs en production à Fangshan. Comme illustré ci-dessus, ces lanceurs incluent certains qui ne sont pas terminés mais à différents stades d’assemblage.

Si l’on additionne tous les lanceurs de Fangshan qui semblent complets (ceux avec la boîte à missile installée), le nombre était d’environ 40 à la mi-2018, lorsque le DOD a signalé 16-30 lanceurs. A la mi-2019, lorsque le DOD a signalé 80 lanceurs, le nombre total de lanceurs terminés à Fangshan était d’environ 50. Un tel décompte ne montre pas avec précision combien de lanceurs ont été achevés car les images disponibles n’étaient pas uniformément réparties dans le temps ; certaines n’ont été prises qu’à quelques jours ou semaines d’intervalle et il y avait des écarts d’un mois entre les autres. Néanmoins, il indique que l’estimation du DOD de 80 lanceurs comprenait probablement des lanceurs complets à l’usine de Fangshan en plus de ceux déployés dans les bases des brigades et les zones d’entraînement.

DF-26 Conséquences

La « nouveauté » du DF-26 n’est pas qu’il puisse viser Guam (d’autres missiles ont pu le faire pendant des décennies), mais qu’il puisse le faire avec une ogive conventionnelle précise. Mais il y a aussi d’autres raisons pour lesquelles le déploiement de nouveaux DF-26 supplémentaires à Qingzhou et dans d’autres endroits, ainsi que la production considérable qui est en cours, est important.

La première raison est la taille et la diversité croissantes de l’arsenal nucléaire chinois. La Chine maintient officiellement ce qu’elle appelle une dissuasion minimale visant à s’assurer qu’elle dispose d’une capacité de rétorsion sûre pour répondre à une attaque nucléaire. Comparé à la Russie et aux États-Unis, l’arsenal nucléaire chinois est petit ; mais comparé à la France, la Grande-Bretagne et l’Inde, l’arsenal chinois est important. Et il augmente encore, la Chine étant sur le point de dépasser la France en tant que troisième plus grand État doté d’armes nucléaires au monde. L’arsenal de la Chine a presque doublé au cours des 15 dernières années et devrait encore augmenter au cours de la prochaine décennie, mais peut-être pas autant que certains le prétendent. Rien n’indique que la Chine cherche à atteindre la parité numérique (ou la quasi-parité) avec la Russie et les États-Unis ou à modifier sa stratégie nucléaire. Pourtant, la croissance apparemment illimitée de l’arsenal nucléaire chinois renforce l’incertitude et l’anxiété des pays voisins et des autres États dotés de l’arme nucléaire quant aux intentions à long terme de la Chine.

Le rejet de ces préoccupations par la Chine est bien connu mais contre-productif car il alimentera le développement et le déploiement de capacités militaires que la Chine considérera comme des menaces croissantes pour sa sécurité nationale. Le gouvernement chinois pourrait contribuer à apaiser les inquiétudes et à répondre au pire en publiant des déclarations factuelles sur l’état et les plans futurs de son arsenal nucléaire. Cela ne nécessiterait pas de tout révéler, mais en tant que puissance militaire croissante, l’époque où la Chine pouvait se cacher derrière les grandes puissances nucléaires est révolue.

Les lanceurs DF-26 lors de la parade de Pékin en septembre 2019.

Une deuxième raison pour laquelle le déploiement croissant du DF-26 est important est qu’il s’agit d’une arme à double capacité qui peut emporter une ogive conventionnelle ou nucléaire. L’incapacité à distinguer clairement les deux élaborent des défis importants pour la stabilité des crises et les scénarios d’escalade. Dans une crise tendue ou une guerre, la préparation par la Chine de lanceurs DF-26 à armement conventionnel pourrait facilement être interprétée à tort comme une préparation à l’emploi d’armes nucléaires et amener un adversaire à préparer ses armes nucléaires inutilement et précipitamment. Si la Chine lançait un DF-26 à armement conventionnel, le pays cible pourrait supposer le pire et passer prématurément à l’utilisation du nucléaire. Ce dilemme est exacerbé par le fait que le DF-26 conventionnel fait partie de la force de frappe de missiles conventionnels de la PLARF destinée à fournir des options de frappe pré-nucléaire, une force qui, dans une guerre potentielle avec les États-Unis, serait probablement soumise à des frappes conventionnelles ciblées et intenses. Si les États-Unis utilisaient des armes conventionnelles pour cibler ce qu’ils perçoivent comme étant des lanceurs DF-26 conventionnels, la Chine pourrait conclure que les États-Unis ont attaqué leurs forces nucléaires et s’intensifier en conséquence.

Une quatrième raison pour laquelle le déploiement croissant du DF-26 est important est que la section de la charge utile est guidée et, selon le DOD, est « capable d’une capacité de frappe de quasi-précision » contre des cibles terrestres. La dissuasion nucléaire de représailles ne nécessite pas de précision, mais la guerre pourrait le faire. Ainsi, le déploiement par la Chine d’armes à double capacité, à frappe rapide et à haute précision pourrait encore accroître l’incertitude et les spéculations sur la stratégie nucléaire chinoise. Cela pourrait également influencer les considérations chinoises sur les utilisations substratiques des armes nucléaires dans les scénarios de désescalade.

Enfin, le déploiement du DF-26 est important car ce missile fait partie de l’inventaire croissant d’armes à portée FNI de la Chine. La violation du traité FNI par la Russie était probablement une réponse partielle à l’inventaire croissant de missiles de la gamme FNI de la Chine, et les États-Unis ont utilisé la Chine pour justifier leur retrait du traité FNI et développent plusieurs missiles FNI qu’ils prévoient de déployer à portée de la Chine. Le déploiement de missiles FNI par la Russie et les États-Unis près de la Chine va probablement stimuler davantage la production d’armes de la gamme FNI par la Chine et pourrait entraîner une course aux armements FNI déstabilisante dans le Pacifique.

Pour ces raisons, il est important que la Chine fournisse davantage d’informations sur ses futurs plans de développement de ses forces de missiles et s’engage dans les discussions officielles en cours sur la portée et le rôle de sa dissuasion nucléaire, y compris les forces FNI. Et bien qu’il soit peu probable que la Chine se joigne aux accords stratégiques américano-russes dans un avenir prévisible, Pékin devrait déjà commencer à élaborer des options sur ce qu’elle pourrait offrir et sur ce qu’elle voudrait en retour si elle se joignait à de tels accords à l’avenir. Il pourrait s’agir de déterminer quelles sont les capacités américaines (et indiennes) dont la Chine se préoccupe le plus et ce que Pékin offrirait en échange de la limitation de ces capacités. En guise de geste de bonne volonté, la Chine pourrait également proposer des limites unilatérales à ses capacités en matière de FNI en échange du fait que les États-Unis et la Russie ne déploient pas de nouveaux systèmes FNI dans la région. Des informations et des limites sur le DF-26 à double capacité constitueraient un bon début.

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