great wall of china

China bereidt zich voor op een storm

Rafiek Madani voor ENAB

Disclaim: Mijn analyse is niet anti-Chinees, maar het zijn intellectuele empirische waarnemingen (gebaseerd op verifieerbare feiten).

Chinese Vlag

De recente maatregelen van China om de bevoorradingsketens te beveiligen, bondgenoten te overtuigen en het leger te versterken, maakten duidelijk dat het een conflict met het Westen als een mogelijkheid zag. Nu zal het nieuwe vijfjarenplan een beleid ontwikkelen dat bedoeld is om het land te isoleren van de mogelijke negatieve gevolgen van de grote machtsconcurrentie. De volgende regering in Washington zou er goed aan doen haar kracht te tonen.

Eind oktober heeft het Centraal Comité van de Communistische Partij van China een plenaire vergadering gehouden. Centraal stonden de voorbereidingen voor het komende vijfjarenplan, dat het Nationale Volkscongres begin volgend jaar zal goedkeuren. De discussie ging ook over een langetermijnplan tot 2035 en over diverse kwesties op het gebied van het binnenlands, buitenlands en veiligheidsbeleid.

Een van de belangrijkste doelstellingen van de plannen is het land voor te bereiden op een toenemend conflict met de westerse mogendheden, met name de Verenigde Staten. In de afgelopen tien jaar heeft China een vrijere hand gekregen. Het wil minder afhankelijk blijven van mondiale systemen.

Het kerndoel van het nieuwe vijfjarenplan, de 14e van het land, is om van China de belangrijkste industriële en economische krachtpatser ter wereld te maken. Beijing wil dit bereiken door het ontwikkelen van innovatieve technologie en het verhogen van de binnenlandse groei. De strategie vormt een spil in het economisch beleid, weg van de export van industrieproducten. Het is niet de bedoeling om een Westerse economie te creëren, waarbij de groei vooral gebaseerd is op de toenemende vraag van de consument. In plaats daarvan wil Beijing de investeringen in onderzoek en ontwikkeling (O&O) verhogen en tegelijkertijd de huishoudens in staat stellen hun hoge spaarquote te handhaven.

Logische beleidslijnen

Voor het eerst stelt het plan geen groeidoelstelling vast – de focus ligt op kwaliteit en niet op kwantiteit. De « dubbele circulatie »-strategie (waarbij de « interne circulatie »-cyclus van productie, distributie en consumptie wordt aangevuld met « externe circulatie ») wordt verondersteld het beste in de binnenlandse markt van het land naar boven te halen.

Het plan bevat echter wel doelstellingen voor innovatie en milieubescherming. De politieke leiding wil zich indekken tegen de mogelijke negatieve economische gevolgen van de grote machtsconcurrentie, met inbegrip van sancties. Daarom probeert zij China meer zelfvoorzienend te maken in kritische sectoren als voedselproductie, halfgeleiders en energie.

Op de korte termijn zal het beleid van president Xi erop gericht zijn de sterke positie van China als exporteur te handhaven. Het is een logische stap, want het zal het land helpen zich te herstellen van de Covid-19-crisis. Tot nu toe is dat beleid succesvol geweest. De export is in de loop van het jaar tot oktober met meer dan 10 procent gestegen. De werkgelegenheid is gestegen, waardoor de consumentenbestedingen zijn gestegen.

Op het gebied van buitenlandse handel en investeringen streeft China er al enige tijd naar om zich los te koppelen van het op de dollar gebaseerde mondiale monetaire systeem. Het land blijft echter afhankelijk van de internationale handel en heeft zijn diplomatie gericht op het veiligstellen van hulpbronnen, handelsroutes en exportmarkten. Het Belt and Road Initiative (BRI) is niet alleen een economisch instrument voor markttoegang, maar is ook – zelfs in de eerste plaats – een politiek instrument om andere landen afhankelijk te maken van China.

China is voor de meeste Oost- en Zuidoost-Aziatische landen de grootste handelspartner geworden. In het kader van zijn inspanningen om zijn positie in de regio te versterken, heeft het in november samen met Japan, Zuid-Korea, de landen van de Associatie van Zuidoost-Aziatische Staten (ASEAN), Australië en Nieuw-Zeeland het Regionaal Alomvattend Economisch Partnerschap (RCEP) ondertekend, waardoor de handelsbetrekkingen in een enorm gebied zijn versterkt. Bovendien legt Peking voorraden aan van grondstoffen, waaruit blijkt dat het land zich voorbereidt op een toename van de spanning.

Consoliderend vermogen

Chinese President Xi Jinping

President Xi werkt aan een paradigmaverschuiving in China’s wereldwijde houding: het Midden-Koninkrijk zou een hegemon moeten worden, een houding die in ieder geval vergelijkbaar is met die van de Verenigde Staten. Om dit doel te bereiken, heeft hij eerst zijn eigen macht geconsolideerd. Dit is bedoeld om efficiëntere acties en reacties mogelijk te maken.

Hij heeft de partij gezuiverd en de macht van het staatshoofd vergroot. De traditionele regel, waarbij de tijd van een leider aan het roer beperkt werd tot 10 jaar, werd geschrapt. De investeringen in het leger zijn enorm toegenomen, vooral in de marine en de luchtmacht. Chinese wapenleveranciers worden wereldspelers. Beijing duwt de uitbreiding van de strategische infrastructuur in wegen, spoorwegen en havens aan.

De preambule van de grondwet van de Volksrepubliek weerspiegelt nu de strategie van president Xi en verwijst naar de herbevestiging van de Chinese economische, politieke en militaire macht. Tijdens een emotionele toespraak in oktober, ter gelegenheid van de 70e verjaardag van China’s betrokkenheid bij de Koreaanse oorlog, verklaarde president Xi dat China niets te vrezen heeft van « welk land of welk leger dan ook, hoe machtig ze vroeger ook waren ». De woorden waren duidelijk gericht op Washington.

De sterkste symbolen van de Amerikaanse zeemacht zijn de vliegdekschepen. China ontwikkelde daarom « aircraft-carrier killer » raketten, en testte deze in augustus. Deze raketten kunnen een paar duizend kilometer afleggen en kunnen een bewegend schip raken. Het doel is om de aanspraken van het regime op kracht en macht te versterken.

Taiwan issue

Uit de officiële nota’s van de vergadering van het Centraal Comité blijkt dat er wordt aangedrongen op een grotere assertiviteit op het gebied van het buitenlands en veiligheidsbeleid. Peking heeft Taiwan altijd als een deel van China beschouwd, maar dit keer kreeg het onderwerp bijzondere prioriteit. De Chinese marine en de luchtmacht hebben hun activiteiten rond het eiland uitgebreid, wat bewijst dat de Taiwanese onafhankelijkheid een niet-starter is voor de Volksrepubliek.

Taiwan is een uiterst succesvolle democratie en een van de belangrijkste bondgenoten van de VS in zijn poging om China in te dammen. Het is een toonaangevend geïndustrialiseerd land en ‘s werelds grootste producent van halfgeleiders. Het volk van Taiwan wil zijn vrijheid behouden. Voor hen zijn de recente ontwikkelingen in Hong Kong een verontrustend voorteken.

De VS heeft lang gewerkt om China in te dammen. Het beleid werd des te duidelijker onder de Trump administratie, hoewel het ook een sleutelrol speelde in de strategie van de Obama administratie. In feite was het Trans-Pacific Partnership – waaruit de VS zich uiteindelijk terugtrok – bedoeld om deze strategie te versterken. Taiwan blijft een onmisbare partner in dit streven, ondanks de inspanningen van Peking om er een diplomatiek uitgesloten paria van te maken. De meer oorlogszuchtige toon van het Chinese leiderschap ten aanzien van de Taiwanese kwestie en de dure Chinese marineoperaties rond het eiland zouden Peking tot meer provocerende actie kunnen dwingen. Het maakt het steeds moeilijker om terug te lopen of om zich in te spannen voor de kwestie. De trotse, vrije, succesvolle eilandnatie is in gevaar. Het is cruciaal voor democratische Oost-Aziatische en Pacifische landen, zoals Zuid-Korea en Japan, maar ook Australië en Nieuw-Zeeland, dat Taiwan vrij blijft. Het is ook belangrijk voor de stabiliteit in heel Azië en voor de wereldvrede.

Geen tijd voor zwakheid

De Trump-administratie heeft Taiwan resoluut gesteund. De eerste oproep van de heer Trump aan een buitenlandse leider na zijn verkiezing kwam in december 2016 naar de Taiwanese president Tsai Ing-wen, tot grote ontsteltenis van Peking. Onlangs bezocht de Amerikaanse minister van Gezondheid en Humain Services Alex Azar Taiwan, het hoogstgeplaatste kabinetslid in decennia. Dergelijke politieke signalen, evenals de frequente vrijheid van de Amerikaanse marine in de regio, hebben Peking duidelijk gemaakt dat Washington bereid is om de vrijheid van Taiwan te beschermen.

China hoopt op een betere relatie met wat het denkt dat een zwakkere Amerikaanse regering in januari in functie komt. Het Bidense Witte Huis zal het Chinese leiderschap heel duidelijk moeten maken dat de VS bereid is te vechten – en zelfs oorlog te voeren – voor de vrijheid van Taiwan. Net als bij de overeenkomst van München van 1938 zal het niet lukken om zwakheid te tonen om conflicten te vermijden. Dan komen de woorden van Winston Churchill aan het adres van de Britse premier Neville Chamberlain in gedachten: « U kreeg de keuze tussen oorlog en oneer. Je hebt gekozen voor oneer en je zult oorlog hebben. »

Een oorlog tussen China en de VS kan nog steeds worden vermeden. Maar het wordt steeds waarschijnlijker, ongeacht wie er in het Witte Huis is.