L’interdiction de Twitter au Nigeria pourrait se retourner contre l’économie et la démocratie.

Rafiek Madani pour ENAB

  1. Le défi du shutdown
  2. Des coûts pas si cachés que ça
  3. Réaction de l’opinion publique
  4. Une tendance inquiétante

La décision du Nigeria de suspendre Twitter pour une durée indéterminée pourrait se retourner contre le gouvernement et coûter cher au pays en termes de nouveaux investissements dans son secteur technologique. Le gouvernement nigérian a suspendu Twitter le 4 juin. Le communiqué de presse officiel n’a donné qu’une vague justification, invoquant des menaces pour « l’existence des entreprises du Nigeria ».

Si seule une minorité de Nigérians utilisent Twitter, ils font partie du segment de la population le plus bruyant et le plus actif sur le plan politique. De nombreux jeunes ont récemment utilisé Twitter et d’autres médias sociaux pour organiser des manifestations antigouvernementales. Et le Nigeria figure parmi les pays africains les plus performants pour ce qui est d’attirer des investissements pour les jeunes entreprises technologiques. L’interdiction pourrait menacer ce statut.

Le gouvernement a fait peu d’efforts pour cacher la raison principale probable de l’interdiction : la décision du géant des médias sociaux de supprimer un tweet du président Muhammadu Buhari quelques jours auparavant. Dans ce tweet, Buhari semblait menacer de violentes représailles contre les attaques récentes d’un groupe sécessionniste du sud-est contre des installations et du personnel gouvernementaux. Twitter a déclaré que le message avait violé ses règles contre les « comportements abusifs« .

Ce geste a suscité la colère de nombreux membres du gouvernement nigérian. Le ministre de l’information et de la culture, Lai Mohammed, a critiqué le « deux poids deux mesures » et s’est plaint que Twitter n’ait pas supprimé les missives d’un leader séparatiste. Il a également reproché à Twitter de soutenir le mouvement #EndSARS de 2020 contre les brutalités policières. La possibilité que les médias sociaux puissent aider à mobiliser un mouvement de protestation aussi important et dirigé par des jeunes a fait frémir l’establishment au pouvoir. Les autorités pourraient espérer qu’une interdiction étouffe un mouvement de protestation croissant contre l’insécurité grandissante.

La suppression du tweet de M. Buhari fait également suite à l’annonce faite par Twitter, en avril 2021, de l’installation de son premier bureau africain à Accra, et non à Lagos. Dans sa justification, Twitter a cité le soutien du Ghana à « la liberté d’expression, la liberté en ligne et l’internet ouvert« . Ce choix a été fait en dépit du fait que le Nigeria compte probablement plus d’utilisateurs de Twitter – 40 millions, selon un décompte – que le Ghana n’a d’habitants.

La fermeture sera difficile à mettre en œuvre. Elle risque également d’être impopulaire. Et elle pourrait avoir des conséquences désastreuses pour les fragiles institutions démocratiques du Nigeria et pour l’économie brisée par le COVID.

Le défi du shutdown

Procureur général du Nigéria Abu Bakr Malami Image Twitter

Peu après l’entrée en vigueur de l’interdiction, le trafic vers le site a été bloqué sur les principaux réseaux mobiles locaux tels que MTN, Globacom, Airtel et 9mobile, bien que l’accès soit encore possible par l’intermédiaire de certains fournisseurs de services Internet.

Le procureur général du Nigeria, Abubakar Malami, a promis de poursuivre les personnes qui violent l’interdiction.

Mais on peut se demander dans quelle mesure l’interdiction empêchera les Nigérians qui veulent utiliser la plateforme de le faire. Cibler les utilisateurs pour les punir serait une tâche gargantuesque et coûteuse.

Il se peut également que cela ne soit pas réalisable d’un point de vue technologique. En quelques heures, les recherches sur Internet concernant les « VPN » (réseaux privés virtuels), qui permettent aux utilisateurs de dissimuler leur identité en ligne et de contourner les limites imposées par les pays, ont augmenté dans tout le pays. De nombreuses vidéos sont apparues sur YouTube, expliquant les tenants et aboutissants des VPN aux Nigérians avides de Twitter.

Les Nigérians disposent également de nombreuses autres options numériques pour partager des opinions et des informations, du populaire WhatsApp au service de microblogging indien Koo, qui a rapidement annoncé son intention de s’implanter dans le pays.

Des coûts pas si cachés que ça 

Image Pixabay VPN

L’utilisation généralisée des VPN aurait un coût important. Les Nigérians les plus pauvres se tourneront probablement vers les VPN gratuits au lieu des VPN payants qui sont plus sûrs. Ils seront ainsi exposés au vol de données et à d’autres formes de piratage.

De plus, l’utilisation de VPN peut ralentir la connectivité Internet.

Au-delà de la gêne occasionnée, cela pourrait entraver considérablement la productivité économique. L’économie et même le gouvernement du Nigeria sont devenus de plus en plus dépendants des médias numériques. Certains ont relevé l’ironie du fait que le gouvernement ait annoncé son interdiction de Twitter par un tweet. NetBlocks, qui suit la gouvernance de l’internet, a estimé que chaque jour de fermeture de Twitter coûtera à l’économie nigériane plus de 2 milliards de nairas (6 millions de dollars américains).

Les médias numériques sont essentiels pour l’échange d’informations, le marketing, le service à la clientèle et le travail à distance, notamment lors des urgences en matière de santé publique et de sécurité. Les interruptions de service peuvent ralentir le commerce, réduire la productivité et, en fin de compte, coûter des emplois.

À plus long terme, l’interdiction – même brève – pourrait sérieusement nuire à la capacité du Nigeria à attirer des investissements dans son économie numérique, par ailleurs prometteuse. Les investisseurs peuvent se tourner vers les marchés sans la menace de perturbations réglementaires soudaines de l’économie numérique. En d’autres termes, le choix du Ghana par Twitter ne serait qu’un début.

Réaction de l’opinion publique

Image symbolisant l’opinion publique

Comme on pouvait s’y attendre, l’interdiction a suscité une colère généralisée sur la plateforme. Mais les utilisateurs de Twitter constituent une minorité de la population nigériane et ils ne sont pas représentatifs du grand public.

Une enquête réalisée en 2020 par l’organisme de recherche indépendant Afrobarometer, basé en Afrique, a révélé que:

  • 35 % des Nigérians ont déclaré utiliser un service de médias sociaux pour obtenir des informations au moins quelques fois par semaine.
  • Les hommes sont légèrement plus susceptibles de l’utiliser que les femmes (39 % contre 31 %).
  • Les jeunes sont plus nombreux à l’utiliser – 46% des 18-25 ans, contre 8% pour les plus de 65 ans.
  • Les taux d’accès hebdomadaire étaient plus élevés pour les Nigérians qui vivaient en zone urbaine (54%, contre 18% en zone rurale), qui avaient au moins un niveau d’éducation secondaire (57%, contre 12% ayant un niveau d’éducation primaire ou inférieur) et qui avaient les niveaux de pauvreté vécue les plus bas (51%, contre 25% pour ceux ayant les niveaux les plus élevés).

Néanmoins, il est peu probable que les Nigérians, d’une manière plus générale, prennent cette interdiction à la légère. Les recherches d’Afrobaromètre montrent également que les Nigérians, comme la plupart des Africains, s’opposent aux restrictions gouvernementales sur les médias en général. Les personnes interrogées sont résolument opposées aux restrictions sur les médias numériques. Plus des trois cinquièmes (61 %) ont déclaré que l’internet et les médias sociaux devraient être « sans restriction« , contre seulement 23 % qui ont estimé que « l’accès devrait être réglementé par le gouvernement ».

Les Nigérians sont également particulièrement friands des médias sociaux. Près des deux tiers (65 %) de ceux qui avaient entendu parler des médias sociaux ont déclaré que les effets de cette technologie étaient plus positifs que négatifs. Ce taux est le plus élevé parmi les 18 pays étudiés en 2019/20.

Une tendance inquiétante

Image Pixabay

La décision du Nigeria s’inscrit dans une tendance inquiétante des gouvernements africains à restreindre l’utilisation des médias sociaux. Depuis le début de l’année, le Niger, la République du Congo et l’Ouganda ont limité les médias numériques à l’occasion des élections. Le Sénégal l’a également fait à l’occasion de manifestations antigouvernementales.

Ces fermetures sont généralement justifiées par la nécessité d’assurer la sécurité nationale pendant les périodes sensibles. Mais elles servent de manière transparente les intérêts du pouvoir en place, en limitant les libertés démocratiques d’information, d’expression et de réunion.

Avec son interdiction, le gouvernement Buhari a transformé une querelle en quelque chose de bien plus grave. Les dommages causés au développement économique et démocratique par les interruptions de service peuvent être importants, même s’il s’agit de courts blocages. La perte de productivité et de commerce menace la reprise économique du Nigéria, et l’atteinte à la réputation de ce pays pour attirer les investissements dans son économie numérique pourrait être durable.

Sur le plan politique, le gouvernement risque d’irriter le segment de la population le plus engagé et le plus bruyant, et il est probable que même la plupart des non-utilisateurs s’opposeront à l’interdiction.

Compte tenu de ces coûts, il n’est même pas certain que le gouvernement en sorte gagnant.

A Long terme, cela pourrait être un coup dur pour le gouvernement nigérian et non pour Twitter

un programmeur et développeur web nigérian