La Déclaration d’indépendance ne se plaignait pas vraiment du roi George, et 5 autres faits surprenants pour le 4 juillet.

Rafiek Madani pour ENAB

Les Américains peuvent penser qu’ils en savent beaucoup sur la Déclaration d’indépendance, mais beaucoup de ces idées sont élitistes et fausses.

À l’occasion du 245e anniversaire des États-Unis, je vous présente six faits surprenants sur le document fondateur de la nation, notamment le fait qu’il n’a pas réussi à atteindre son objectif le plus immédiat et que sa signification a changé depuis sa création jusqu’à aujourd’hui.

Les Américains ordinaires ont joué un grand rôle

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La Déclaration d’indépendance a été rédigée par de riches hommes blancs, mais l’élan vers l’indépendance est venu d’Américains ordinaires. L’historienne Pauline Maier a découvert qu’au 2 juillet 1776, lorsque le Congrès continental a voté la séparation de la Grande-Bretagne, 90 organismes provinciaux et locaux – conventions, assemblées municipales et même grands jurys – avaient déjà publié leurs propres déclarations ou demandé au Congrès de le faire.

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Dans le Maryland, les conventions de comté ont exigé que la convention provinciale dise aux membres du Congrès du Maryland de soutenir l’indépendance. Les membres de l’assemblée de Pennsylvanie ont demandé à leurs délégués au Congrès de s’opposer à l’indépendance – jusqu’à ce que les Philadelphiens se rassemblent devant la State House, plus tard appelée Independence Hall, et menacent de renverser le corps législatif, qui a alors abandonné cette instruction.

L’indépendance américaine est due en partie aux Afro-Américains

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Comme la Constitution des États-Unis, la version finale de la Déclaration n’utilise jamais le mot « esclave ». Mais les Afro-Américains occupaient une place importante dans le premier projet, rédigé par Thomas Jefferson.

Dans cette première version, le principal grief de Jefferson était que la mère patrie avait d’abord imposé des esclaves africains à des Américains blancs, puis avait tenté de les inciter à s’opposer à leurs propriétaires patriotes. Dans une objection à laquelle il a donné 168 mots – trois fois plus que toute autre plainte – Jefferson a déclaré que George III avait encouragé les Américains réduits en esclavage « à acheter cette liberté dont il les a privés, en assassinant le peuple sur lequel il les a également importés ».

De nombreux autres Sudistes blancs se joignent à Jefferson pour exprimer leur colère à l’égard de la mère patrie qui, comme le dit l’un d’entre eux, « pointe un poignard sur leur gorge, à travers les mains de leurs esclaves« .

La Grande-Bretagne avait réellement forgé une alliance informelle avec les Afro-Américains – mais ce sont les esclaves qui en furent les initiateurs. En novembre 1774, James Madison est devenu le premier Américain blanc à signaler que les esclaves complotaient pour profiter des divisions entre les colonies et la mère patrie pour se rebeller et obtenir leur propre liberté. Dans un premier temps, les Britanniques refusent l’offre des Afro-Américains de se battre pour leur roi, mais les esclaves continuent d’affluer et, le 15 novembre 1775, Lord Dunmore, le dernier gouverneur britannique de Virginie, publie enfin une proclamation d’émancipation. Elle libérait tous les esclaves appartenant à des rebelles (patriotes) qui pouvaient atteindre ses lignes et se battraient pour réprimer la rébellion des patriotes.

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Le deuxième Congrès continental parlait de Dunmore et d’autres fonctionnaires britanniques lorsqu’il affirma, dans la version finale de la Déclaration, que George III avait « excité une insurrection domestique parmi nous ». Ce bref euphémisme était tout ce qui restait de la diatribe de 168 mots de Jefferson contre les Britanniques pour avoir envoyé des Africains en Amérique et les avoir ensuite incités à tuer leurs propriétaires. Mais sa signification n’a échappé à personne.

Les revendications ne concernaient pas vraiment le roi

Le roi d’Angleterre est le sujet de 33 verbes dans une déclaration qui ne dit jamais « Parlement« . Mais neuf des griefs les plus pressants du Congrès concernaient en fait les lois parlementaires. Et même les fonctionnaires britanniques comme ceux qui ont réprimé la contrebande coloniale ne travaillaient pas pour George III mais pour son Cabinet, qui était en fait une créature du Parlement.

En ne visant que le roi – qui jouait un rôle purement symbolique dans la Déclaration d’indépendance, un peu comme l’Oncle Sam de l’Amérique moderne – le Congrès a renforcé son argument inédit selon lequel les Américains n’avaient pas besoin de couper les liens avec le Parlement, puisqu’ils n’en avaient jamais eu.

La Déclaration d’indépendance ne dénonce pas précisément la monarchie.

Comme l’a souligné Julian P. Boyd, l’éditeur fondateur de « The Papers of Thomas Jefferson« , la Déclaration d’indépendance « ne présentait aucun antagonisme systématique avec l’idée de royauté en général ».

En effet, plusieurs membres du Congrès, dont John Dickinson de Pennsylvanie, admettaient ouvertement la monarchie limitée. Ils n’en voulaient pas à tous les rois et reines, mais au roi George III – et à lui seulement en tant que représentant du Parlement.

La Déclaration d’indépendance n’a pas atteint son objectif le plus urgent.

En juin 1776, les délégués favorables à l’indépendance suggèrent que si le Congrès la déclare rapidement, la France pourrait immédiatement accepter son invitation à une alliance. La marine française pourrait alors commencer à intercepter les navires de ravitaillement britanniques à destination de l’Amérique cet été même.

Mais en réalité, il a fallu 18 mois au roi français Louis XVI pour accepter une alliance formelle, et les premiers navires et soldats français ne sont entrés en guerre qu’en juin 1778.

Les abolitionnistes et les féministes ont déplacé le centre d’intérêt de la Déclaration d’indépendance vers les droits de l’homme.

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Conformément à l’objectif essentiellement diplomatique de la Déclaration d’indépendance, pratiquement aucun de ses contemporains blancs n’a cité ses phrases désormais célèbres sur l’égalité et les droits. Au lieu de cela, comme l’a découvert le spécialiste de la littérature Eric Slauter, ils ont mis en avant ses clauses justifiant la rupture d’une nation ou d’un État avec un autre.

Mais avant la fin de l’année 1776, comme le note également Slauter, Lemuel Haynes, un soldat afro-américain libre servant dans l’armée continentale, avait rédigé un essai intitulé « Liberty Further Extended ». Il commence par citer les truismes de Jefferson selon lesquels « tous les hommes sont créés égaux » et « dotés par leur Créateur de certains droits inaliénables ».

Lien extern: Déclaration d’indépendence

En soulignant ces affirmations, Haynes a commencé à déplacer l’objectif et la signification de la Déclaration d’indépendance de l’ordonnance de sécession du Congrès vers une déclaration universelle des droits de l’homme. Cet effort a ensuite été poursuivi par d’autres abolitionnistes, noirs et blancs, par des militants des droits de la femme et par d’autres personnes en quête de justice sociale, dont Abraham Lincoln.

Avec le temps, les abolitionnistes et les féministes ont transformé l’offre ratée du Congrès pour une alliance française immédiate en un document de liberté sans doute le plus important jamais composé.