Un test pour la retenue stratégique Chine-OTAN dans l’Indopacifique.

Rafiek Madani pour ENAB

  • L’OTAN face à la Chine
  • Discours de mécontentement, démarches calculées
  • La grande muraille de sable
  • Analyse hypothétique
Logo Carrier Strike Group 21

Prochainement, le Carrier Strike Group 21 (CSG21) du Royaume-Uni, dirigé par le navire le plus puissant de la Royal Navy, le porte-avions HMS Queen Elizabeth, passera le détroit de Malacca et entrera dans la mer de Chine méridionale. Le gouvernement britannique a présenté ce déploiement comme un élément important de la campagne post-Brexit « Global Britain » et un outil puissant pour soutenir l’ordre international fondé sur des règles.

Le raisonnement du Royaume-Uni derrière un déploiement opérationnel inaugural dans la région Indopacifique a été exposé dans un récent livre blanc sur la défense et la sécurité. Dans ce qu’il décrit comme une « inclinaison » vers l’Indopacifique, Londres a reconnu que la stabilité de la région est d’une importance cruciale pour le dynamisme économique mondial. Elle met également en garde contre le défi militaire de plus en plus puissant que représente la Chine dans la région et, pour la première fois, contre la nécessité de s’opposer aux comportements coercitifs de Pékin. Cette analyse se fait l’écho du sentiment bipartisan à Washington. C’est pourquoi la mission a été conçue non seulement comme un déploiement conjoint du Royaume-Uni et des États-Unis, mais aussi comme une opération de projection de puissance de l’OTAN dans la région Indopacifique.

Le porte-avions accueille un détachement de 10 chasseurs furtifs F-35B des Marines américaines et sera escorté par une frégate néerlandaise HNLMS Evertsen et le destroyer américain USS The Sullivans. L’arrivée du CSG21 en mer de Chine méridionale, dont une grande partie est revendiquée par la Chine comme son territoire, intervient à un moment particulièrement sensible pour Pékin, alors que le Parti communiste chinois célèbre son centenaire.

L’OTAN face à la Chine

Image Wikipédia retravailler

Les récentes déclarations du Groupe des Sept (G7) et de l’OTAN ont irrité Pékin. Dans une déclaration commune, les dirigeants du G7 ont condamné les violations des droits de l’homme commises à l’encontre de la population chinoise ouïgoure du Xinjiang, se sont déclarés profondément préoccupés par l’érosion de la liberté à Hong Kong et, pour la première fois, ont également souligné l’importance de la stabilité du détroit de Taïwan. Ces trois questions sont ce que la Chine appelle des « préoccupations centrales », c’est-à-dire des affaires strictement internes et interdites à l’ingérence étrangère.

Les membres du G7 se sont également ralliés à l’Australie, dont les relations avec Pékin restent tendues. En marge du sommet du G7, le Premier ministre australien Scott Morrison a révélé que la Royal Australian Navy enverrait deux frégates pour des exercices conjoints avec le groupe américano-britannique. Dans un discours ultérieur devant l’Organisation de coopération et de développement économiques (OCDE) à Paris, M. Morrison a appelé à une coopération mondiale pour assurer la paix et la stabilité dans la région Indopacifique, reprochant à la Chine de saper l’État de droit et de menacer l’ordre mondial. Le Premier ministre français Emmanuel Macron a souligné l’engagement de la France à défendre, en partenariat avec l’Australie, l’équilibre de la région Indopacifique contre la coercition et l’intimidation.

Bassin Indo-Pacifique — Wikipédia
Région Indopacifique image wikiipédia

Le sommet de l’OTAN qui a suivi immédiatement le G7 a été encore plus direct. Célébrant une unité de vision renouvelée, les dirigeants de l’OTAN ont affirmé que la Chine met de plus en plus en danger la sécurité des démocraties occidentales. Soulignant les inquiétudes suscitées par l’expansion de l’arsenal nucléaire de la Chine, le renforcement de la coopération avec la Russie et les campagnes de désinformation chinoises, ils ont observé que  » les ambitions déclarées et le comportement affirmé de la Chine présentent des défis systémiques pour l’ordre international fondé sur des règles et les domaines pertinents pour la sécurité de l’Alliance.  » Dans une autre déclaration, on peut lire que les politiques coercitives de Pékin sont contraires aux valeurs inscrites dans le traité de Washington, charte fondatrice de l’OTAN.

Avant et peu après le déploiement du CSG21 en Méditerranée pour des exercices conjoints, les dirigeants britanniques et de l’OTAN ont à peine dissimulé le message destiné à la Chine. Le Premier ministre britannique Boris Johnson, en visite sur le porte-avions le 21 mai, a fait remarquer que ce voyage montrerait à la Chine que le Royaume-Uni croit au droit de la mer. Le secrétaire général de l’OTAN, Jens Stoltenberg, a rendu visite au porte-avions lors d’exercices au large du Portugal pour déclarer que l’alliance était confrontée à des menaces et à des défis mondiaux, notamment le changement d’équilibre des forces avec la montée en puissance de la Chine. « Il transporte des Marines américains, il est protégé par une frégate néerlandaise, et il est en route pour le Pacifique« , a déclaré le secrétaire d’État. Le commodore Steve Moorhouse, commandant du CSG21, a ajouté que le but de ce voyage était de faire respecter les normes internationales dans la région Indopacifique.

Discours de mécontentement, démarches calculées

Caricature, Peinture, Silence, La Bouche
Image Pixabay

La Chine a réagi avec un vitriol prévisible. En réponse au communiqué du G7, le porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, Zhao Lijian, a déclaré que les États-Unis étaient « malades » et que le G7 devrait « tâter leur pouls et leur prescrire des médicaments« . Concernant l’OTAN, il a déclaré que l’alliance avait apporté guerres et instabilité dans le monde. Il a également affirmé que l’OTAN avait une dette de sang envers le peuple chinois, qui n’oublierait jamais le bombardement de l’ambassade de Chine en Yougoslavie. Un artiste numérique populaire en Chine a probablement le mieux résumé le sentiment chinois lorsqu’il a caricaturé les membres du G7, ainsi que l’Australie et l’Inde, en personnages animaliers réunis autour d’une table de la Cène, avec un aigle à tête blanche américain représentant soi-disant Jésus. Cette parodie est devenue instantanément virale en Chine.

Des rapports en provenance de Washington alimentent l’ire de Pékin et confirment la détermination de l’OTAN. La China Task Force du Pentagone serait en train de mettre la dernière main à la création d’une « Task Force navale permanente » dans la région du Pacifique pour contrer la progression rapide des capacités militaires de la Chine.

La force opérationnelle se verrait attribuer une désignation militaire nominative dans le Pacifique Ouest. Cet arrangement permettrait au secrétaire américain à la défense de canaliser les fonds directement vers les moyens de relever les défis militaires de la Chine. De manière intrigante, les rapports suggèrent que le plan serait modelé sur le cadre des Forces navales permanentes de l’Atlantique de l’OTAN pendant la guerre froide.

Le plan permettrait aux ressources navales de l’OTAN d’être attachées à la force pendant des mois, créant ainsi une capacité de réaction rapide en cas d’escalade, mais aussi des escales et de la diplomatie militaire. Cela ressemble beaucoup aux objectifs de mission du CSG21 : l’objectif du Royaume-Uni de proposer un déploiement régulier dans la région Indopacifique, et les objectifs de l’administration Biden de créer une coalition pour servir de multiplicateur de force afin de contrer les politiques malhonnêtes de la Chine.

Image Wikipédia FONOP-Plan

Pendant ce temps, l’USS Ronald Reagan, un super-porteur à propulsion nucléaire de classe Nimitz en route vers l’océan Indien pour aider à assurer le retrait militaire des États-Unis d’Afghanistan, a effectué des exercices de frappe maritime en mer de Chine méridionale. Son commandant a également révélé que l’un des destroyers du groupe avait travaillé aux côtés d’une frégate australienne pour veiller à ce que toutes les nations continuent de bénéficier d’une région Indopacifique libre et ouverte.

Les opérations de liberté de navigation (FONOP) constituent un élément clé de la politique Indopacifique libre et ouverte des États-Unis. La marine américaine exerce le droit au libre passage de ses navires dans les eaux internationales. En mer de Chine méridionale, cela signifie en pratique le transit des navires de la marine à moins de 12 milles nautiques (22.224 km) des zones revendiquées par la Chine, parfois à proximité des bases militaires chinoises.

Depuis 2015, la marine américaine a entrepris plus de 30 FONOP dans la zone, se heurtant parfois à des manœuvres dangereuses de la marine de l’armée populaire de libération (PLAN). La Royal Navy britannique y a lancé des opérations similaires. Par exemple, le HMS Albion, un navire d’assaut amphibie, a traversé les îles Paracel contestées en réponse aux revendications maritimes excessives de la Chine en 2018, s’attirant une réponse furieuse de Pékin. Cette fois-ci, il n’est pas dit si des éléments du CSG21 entreprendront des FONOP de style américain. Cela pourrait déclencher une réponse militaire de la part des Chinois. Les experts ont déjà établi des comparaisons avec une récente FONOP menée par le destroyer HMS Defender de la Royal Navy au large de la péninsule de Crimée, qui a suscité une réponse hostile des forces de sécurité russes.

La grande muraille de sable

Muraille De Chine, À Long, Tour De Guet
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Le 23 avril, Xi Jinping, en sa qualité de président de la Commission militaire centrale de Chine, a présidé la mise en service de trois navires de guerre représentant 60 000 tonnes de nouvelle puissance navale chinoise à la base navale de Yulin, à Hainan. Les nouveaux navires sont le Hainan, le premier porte-hélicoptères amphibie chinois de type 075, le Dalian, un croiseur à missiles guidés de type 055, et le Changzheng-18, un sous-marin nucléaire lanceur d’engins de type 094 (classe Jin). L’APL a récemment augmenté le rythme et l’ampleur de ses déploiements militaires en mer de Chine méridionale, ce qui témoigne d’une volonté de riposter à l’arrivée imminente d’un groupe de porte-avions occidentaux dans cette région.

Cette préparation accrue des forces chinoises dans toute la région pourrait indiquer la confiance de Pékin dans ses nouvelles bases militaires construites sur des atolls récupérés dans les eaux contestées des îles Spratly. Il y a dix ans, la Chine a commencé à dépenser des milliards de dollars pour construire des avant-postes militaires ultramodernes au cœur de la mer de Chine méridionale. En récupérant plusieurs atolls vierges dans les îles Spratly, dont certains se trouvent dans les zones économiques exclusives d’autres États demandeurs, les navires de dragage chinois ont déversé des milliards de tonnes de sable sur des récifs brisés, créant ainsi des îles artificielles.

Il est rapidement devenu évident, d’après les images satellites, que ces îles seraient transformées en bases navales et aériennes sophistiquées, ce qui a incité l’amiral Harry B. Harris Jr., alors commandant américain de la zone Indopacifique, à dénoncer la construction par la Chine d’une « grande muraille de sable » dans la mer. Dans l’intervalle, les bases ont servi de capacité avancée pour la saturation de la région par la Chine et d’extension des capacités chinoises de commandement, de contrôle, de communication, de renseignement, de surveillance et de reconnaissance.

Non seulement la marine de l’APL a établi et régularisé ses déploiements dans ces bases, mais le tonnage en rapide expansion des garde-côtes chinois s’est également déversé dans les îles Spratly. Enfin, la flotte « à coque bleue » de la Chine, la milice maritime des forces armées populaires, a poursuivi ses activités d’affirmation de soi dans la région. Se faisant passer pour une flotte de pêche, ses navires utilisent des techniques « d’essaimage » pour maintenir une présence chinoise dans de nombreux atolls contestés des îles Spratly. En mars 2021, la milice maritime a stationné environ 200 navires dans le récif de Whitsun, un élément également revendiqué par le Viêt Nam et les Philippines, ce qui a suscité l’indignation de Manille et amené le secrétaire philippin aux affaires étrangères, Teodor Locsin, à perdre son calme avec Pékin sur Twitter.

Borméo – Malésie

Début juin, une formation de 16 avions de transport de l’armée de l’air de l’APL a survolé ses bases dans les Spratleys et s’est dirigée vers l’espace aérien malaisien au large de Bornéo, ignorant les tentatives répétées de contact radio des contrôleurs aériens civils. L’armée de l’air royale malaisienne a fait appel à des chasseurs d’interception et Kuala Lumpur a formulé de rares protestations diplomatiques auprès de Pékin. Plus récemment encore, des avions d’alerte précoce et de guerre électronique ainsi qu’un navire de collecte de renseignements de type 815G ont été repérés à Fiery Cross Reef, l’une des bases de l’APL située à la limite des Spratlys.

Base Militaire Fiery Cross Reef.

Analyse Hypothétique

La Science, Technologie, L'Éducation
Image Pixabay

L’un des éléments manquants de la militarisation des Spratlys par la Chine a été le déploiement de détachements d’avions de chasse et de bombardiers dans les bases – les hangars militaires renforcés sont apparemment restés vides. Les experts en défense spéculent sur l’utilité des îles artificielles. Certains les trouvent intrinsèquement vulnérables et exposées – les bombardiers stratégiques ou les missiles guidés américains pourraient rapidement les réduire en décombres coralliens dans un conflit de haute intensité. D’autres ont mis en doute l’utilité stratégique des bases en tant que ligne défensive, une sorte de ligne Maginot maritime.

Îles Spratleys — Wikipédia
Îles Spratlys – Image Wikipédia

Toutefois, l’objectif de la Chine semble avoir été d’exploiter la latence des bases dans un environnement subconflictuel, en soulignant également la double utilité civile des îles pour la recherche et le sauvetage, la sécurité de la navigation, la connaissance du domaine maritime et la gestion de la pêche.

L’une des options dont dispose actuellement l’APL consiste à annoncer la fermeture de vastes étendues d’espace maritime pour y mener des exercices militaires. Les exercices les plus provocateurs figurant au menu des options de l’APL pourraient être des essais de missiles balistiques en direct dans certaines parties de la mer de Chine méridionale, synchronisés avec l’arrivée des navires de l’OTAN. Comme on a pu le voir lors de récents défilés militaires, la force de fusées stratégiques de la Chine peut se targuer de posséder des missiles « tueurs de porte-avions » à moyenne portée et à guidage de précision, notamment le Dongfeng 21-D, tiré depuis le continent chinois et conçu pour cibler des navires individuels en mer avec des ogives multiples. Mais l’option la plus évidente pour Pékin est peut-être de déployer l’un de ses nouveaux groupes d’attaque de porte-avions dans la région et de faire éventuellement atterrir des avions de chasse sur ses bases pour célébrer son 100e anniversaire.

Le 1er juillet, le parti communiste chinois a célébré son centenaire en grande pompe à Pékin. L’événement a donné lieu à un grand défilé militaire. La présence d’une solide force navale étrangère sous les auspices de l’OTAN dans son arrière-cour a constitué un irritant majeur et pourrait contraindre Pékin à y organiser sa propre démonstration de force. Depuis plusieurs mois, la mer de Chine méridionale est à nouveau de plus en plus militarisée, malgré les récents appels à la retenue des ministres des affaires étrangères de l’ANASE et de la Chine.

L’Armée populaire de libération de la Chine (APL) dispose de nombreuses options pour montrer le mécontentement de Xi Jinping face à l’apparition du groupe de porte-avions de l’OTAN aux portes maritimes de la Chine. Toutes ces mesures augmentent le risque d’escalade militaire.

Alors que le CSG21 entreprend des exercices conjoints et des escales avec ses amis et alliés, les deux prochains mois serviront de test décisif pour la retenue stratégique dans la région indo-pacifique.