Hoe wegversperringen, niet alleen mineralen, rebellen en conflicten in Congo financieren

Rafiek Madani voor ENAB

Or, Barres, Pile, Bullion, Capitale
Image Pixabay

Al meer dan een decennium is het algemeen bekend dat de financiering van de rebellen in de Democratische Republiek Congo (DRC) nauw verband houdt met de mijnbouw.

De Congolese bodem, die in 1904 voor het eerst door de Belgen werd « ontdekt », is rijk aan kostbare mineralen. Vervolgens werd de industriële exploitatie van koper en goud de ruggengraat van het Belgische kolonialisme en later van de kleptocratie van Mobutu Sese Seko (voormalig president).

Nadat Mobutu’s steun uit de Koude Oorlog was weggeëbd, vielen de gewone Congolezen massaal de in verval geraakte industriële mijnbouwconcessies binnen in de hoop in hun levensonderhoud te kunnen voorzien. Vandaag de dag houden honderdduizenden van deze mijnwerkers dit vol. Kniediep in de modder, vaak voor weinig meer dan een dollar per dag, zijn zij het voetvolk van de high-tech sector. Gravend in de grond met rudimentaire werktuigen, leveren zij niet alleen koper en goud op, maar ook chemische elementen zoals coltan, wolfraam en tantaal.

Deze ongereguleerde exploitatie heeft bijgedragen tot het aanwakkeren van conflicten in het land. Sommige van de mijnterreinen worden gecontroleerd door soldaten of rebellen die ernaar streven « huur » te innen, voordat de mineralen hun weg vinden naar Aziatische producenten en westerse markten.

De speciale gezant van de secretaris-generaal van de VN voor het gebied van de Grote Meren in Afrika heeft onlangs nogmaals gewezen op deze ondoorzichtige verbanden tussen conflict en mineralen, en heeft daarbij bevestigd dat

Illegale exploitatie van mineralen blijft de belangrijkste oorzaak van conflicten en instabiliteit in Congo.

Donoren hebben richtsnoeren opgesteld; bedrijven gaan strenger om met due diligence; en een groot aantal partnerschappen werkt aan het verwijderen van rebellen en soldaten van mijnbouwlocaties. Er is ook aanzienlijke vooruitgang geboekt. In de afgelopen twee jaar zijn ongeveer 400 van de 2.400 gecontroleerde locaties conflictvrij verklaard. Daar zullen de ambachtelijke mijnwerkers waarschijnlijk geld verdienen zonder te worden onderworpen aan dwangarbeid of zware illegale belastingen.

Argent, Arme À Feu, Rose, Romance

De rebellen hebben echter andere manieren gevonden om geld te verdienen. Verdreven uit de mijnen, proberen ze gewoon de wegen te controleren. Wie de transportroutes controleert, kan belastingen heffen en economische activiteiten controleren.

In een recente studie hebben we bijna 1000 wegversperringen in Oost-Congo in kaart gebracht. In deze regio was het moeilijk een weg te vinden zonder wegversperringen. Ik denk dat het tijd is om het bestaan van deze wegversperringen en de steun die zij verlenen aan rebellen en ongedisciplineerde soldaten toe te geven.

Het land van duizend wegversperringen

Barrage Routier, Barrière, Route
Image Pixabay

Vorig jaar, diep in het oosten van Congo in de door conflicten verscheurde provincie Noord-Kivu, kwamen generaal Mando, leider van de Mai-Mai Simba, de oudste Congolese rebellenbeweging, en een groot aantal vertegenwoordigers van de staat en het leger bijeen voor belangrijke onderhandelingen. Het doel van de bijeenkomst was de rebellenleider ervan te overtuigen te stoppen met het bezetten van een winstgevende goudmijn. Een plaatselijke onderzoeker meldde dat Mando, na naar hun argumenten te hebben geluisterd, zei:

Maar ik heb altijd je zakken gevuld met de opbrengst van de mijn. We hebben er allemaal van geprofiteerd. Mevrouw de territoriale beheerder, u hebt altijd uw deel gekregen. En om me te bedanken, kom je met het leger. – Dan profiteren ze nu gewoon van de belastingen! Geef me één goede reden waarom ik zou vertrekken?

Na een paar uur van verhitte discussies werd een pragmatische oplossing gevonden: Mando zou gewoonweg wegversperringen in de buurt van het terrein mogen opwerpen, waardoor het binnenkomen en verlaten van een afstand zou worden belast. Dit systeem zou iets minder winstgevend zijn dan het rechtstreeks in zakken steken van de goudproductie, maar had het voordeel dat het veel gemakkelijker te beheren en te verbergen was.

Hierdoor konden de autoriteiten aan westerse donors verklaren dat het gebied « conflictvrij » was, terwijl zij de plaatselijke sterke man tevreden stelden.

De Mando anekdote is een van de vele. Congo telt ongeveer 120 verschillende gewapende groepen, en wegversperringen zijn de sleutel tot hun voortbestaan. Dit geldt met name voor rebellenleiders die in gebieden wonen waar geen mineralen beschikbaar zijn.

Lees ook: Le retour de la géopolitique et de la guerre

In heel Oost-Congo, waar mijnbouwterreinen worden ontruimd van gewapende facties, zetten rebellenleiders en militaire aannemers die bij de conflicten betrokken zijn, gewoonweg wegversperringen op om hun activiteiten te financieren. De wegen van Congo zijn een magneet voor afpersing, want iedereen moet zijn producten naar de markt vervoeren.

Deze strategie is gemakkelijk uit te voeren in vergelijking met het stelen of controleren van een mijnbouwlocatie. Het is veel gemakkelijker om aan de kant van de weg te gaan zitten, een touw uit te rekken en gewoon op het geld te wachten.

Source: IPIS

Wegversperringen zijn ook een cruciale strategie voor overheidsactoren. Congo is even groot als West-Europa, maar heeft slechts 2.000 km verharde wegen. Aangezien de staat van de DRC weinig belastingen int, worden afgelegen regerings- of militaire voorposten grotendeels « zelfgefinancierd » – staatsagenten innen ter plaatse belastingen om hun salarissen (of hun dagelijks brood) te betalen – via wegversperringen. Hun leiders leggen vaak een wekelijks bedrag op dat onderweg moet worden bereikt.

Daarom zal alles wat beweegt worden belast. Elk voorwerp dat van het veld naar het dorp gaat, en dan van het dorp naar de markt, wordt onderweg aan een heleboel kleine belastingen onderworpen.

Vredeswegen?

Een stuk touw tussen twee palmbomen is niet meer dan een last. Maar vermenigvuldig het met duizend en je hebt een belangrijke bron van conflictfinanciering.

De Congolese wegen vormen een cruciale ruimte waar conflict, illegale belastingheffing en conflictfinanciering met elkaar verweven zijn. Vraag aan iemand die in Oost-Congo woont hoe het conflict hun leven beïnvloedt, en het is onwaarschijnlijk dat zij de afgelegen mijnterreinen zullen noemen, maar zij zullen eerder beginnen te klagen over wegversperringen en voedselprijzen. Voor de gewone Congolees is de opeenstapeling van belastingen bij wegversperringen een groot probleem van het huidige conflict, dat leidt tot exorbitante prijzen voor de meest elementaire consumptiegoederen in stedelijke gebieden – en dat voor een bevolking die probeert te overleven met een dollar per dag.

Het probleem van de wegversperringen is voor de internationale gemeenschap niet gemakkelijk op te lossen. Telkens wanneer een goedbedoelende VN-patrouille passeert, gaan de rebellen van de wegversperring gewoon opzij en hervatten zij hun activiteiten door een touw over de weg te spannen zodra de vredeshandhavers passeren.

Toch moet er een oplossing worden gevonden. Eén oplossing is om van conflictgegevens een instrument te maken om misbruik te bestrijden. Er kan bijvoorbeeld een toepassing worden ontwikkeld om misbruik op te sporen, zodat de autoriteiten ter verantwoording kunnen worden geroepen voor het heffen van illegale belastingen. Hoe aanlokkelijk het verhaal van de « conflictmineralen » ook is, de systematische uitbuiting van Congolezen die onderweg zijn, mag niet worden genegeerd. Wegversperringen ondermijnen het vermogen van gewone Congolezen om goederen te verhandelen – en om te overleven.

Website in de kijker:

IPIS: International Peace Information Service