Bilan sombre des Démocrates aux Etats-Unis.

06 janvier 2022 – Rafiek Madani pour ENAB

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Washington est d’humeur morose, et les difficultés de la Maison Blanche pourraient rendre plus difficile la revitalisation de la relation transatlantique.

Cet hiver, Washington est d’humeur maussade, malgré l’adoption par l’administration Biden du plan de sauvetage américain de 1 900 milliards de dollars et du projet de loi sur les infrastructures d’investissement de 1 000 milliards de dollars. Ensemble, ces initiatives représentent environ 14 % du produit intérieur brut (PIB) des États-Unis,
un paquet financier 50 % plus important que l’ensemble de l’économie italienne (1 900 milliards de dollars). Des milliards de dollars de « paiements d’impact économique » ont déjà atterri sur les comptes bancaires des gens (2 800 dollars pour un couple marié, 1 400 dollars pour une personne seule), et l’infrastructure grinçante du pays (routes, ponts, services ferroviaires, connexions à large bande) recevra un coup de pouce significatif au cours de la prochaine décennie. Le marché boursier est en plein essor, et le pays affiche des taux de croissance économique enviables.

Cette ville perpétuellement démocrate ressent encore un certain soulagement au départ de l’ancien président Donald Trump et s’attend à ce que la commission de la Chambre des représentants qui enquête sur son rôle dans l’attaque du 6 janvier 2021 contre le Capitole finisse par fournir des preuves de sa complicité. Les démocrates d’ici anticipent un peu nerveusement qu’une mise en accusation pour cette affaire ou pour des malversations financières mettra fin aux projets de M. Trump de se présenter à la présidence en 2024.

Quoi qu’il en soit, même les démocrates les plus convaincus prévoient un hiver de mécontentement. La société et les médias sont polarisés entre les partisans de Trump et leurs opposants. On parle beaucoup à Washington des procès très médiatisés devant les tribunaux américains qui ont fait ressortir de fortes divisions sur le droit des citoyens, y compris des adolescents, à s’équiper d’armes semi-automatiques et à se défendre dans des affaires de meurtre en invoquant la légitime défense.

Ruptures et risques

Le parti démocrate est déchiré par des conflits entre « modérés » et « progressistes ». Ces derniers poursuivent un programme sur la diversité et l’inclusion, que certains membres du courant dominant du parti considèrent comme excessif et décourageant pour les électeurs, même s’ils souscrivent à ses principes de base. Deux conservateurs fiscaux démocrates au Sénat mettent en péril l’ambitieux paquet « Build Back Better » de près de 2 000 milliards de dollars du président Biden, qui se heurte encore à de nombreux obstacles. Les républicains s’inquiètent de l’augmentation de la dette publique qui en résulterait. S’il est adopté, le paquet représentera un pas vers le financement d’infrastructures vertes et fournira aux Américains le type de soutien en matière de santé, d’éducation, de soins aux enfants et aux personnes âgées que la plupart des Européens prennent pour acquis.

Malgré ces réalisations, que seul un président jugé centriste pourrait accomplir, les médias favorables à Donald Trump jettent régulièrement des calomnies sur les facultés mentales du président Biden. Certains démocrates en murmurent également et critiquent les décisions prises sans plus de consultation, comme le calendrier du retrait d’Afghanistan et la façon dont l’accord AUKUS avec l’Australie et le Royaume-Uni, avec ses ventes de sous-marins, a été annoncé. La cote de popularité du président Biden est faible et, en 2024, il aura 82 ans, ce qui en fait un candidat présidentiel peu crédible aux élections de cette année-là. Beaucoup pensent que la vice-présidente Kamala Harris n’a pas ce qu’il faut pour le remplacer.

La perte du contrôle de la Chambre des représentants et du Sénat lors des élections de mi-mandat de 2022 semble probable, faisant du président Biden un canard boiteux pendant ses deux dernières années de mandat. La victoire surprise du républicain Glenn Youngkin lors de l’élection du gouverneur de Virginie en novembre est largement considérée comme un signe avant-coureur. Toutefois, ce revers pourrait être dû à des caractéristiques spécifiques de la course en Virginie.

Ces pronostics sombres sont exacerbés par les inquiétudes concernant l’inflation, qui est en hausse, érodant les gains salariaux nominaux, l’épargne et le bénéfice qu’un président en exercice tirerait normalement d’une économie en plein essor. L’inflation peut refléter la réouverture de l’économie après l’effondrement, la demande refoulée, les contraintes de la chaîne d’approvisionnement et d’autres facteurs structurels, mais les adversaires du président Biden peuvent facilement l’attribuer aux dépenses publiques gonflées.

Le risque d’une quatrième vague de Covid, en partie dû à la faiblesse des taux de vaccination, contribue à l’ambiance anxieuse, en particulier dans les États du sud. Les querelles sur les mandats de masques au niveau local et le mandat de vaccination proposé par le président Biden au niveau national ajoutent aux appréhensions et à la confusion du public.

Renaissance de l’atlantisme ?

Il y a eu un afflux d’européistes dans l’administration Biden, laissant certains groupes de réflexion de Washington se démener pour combler les postes vacants. L’administration comprend maintenant des fonctionnaires qui ont fait preuve d’un engagement envers les valeurs transatlantiques communes et les initiatives conjointes, remontant aux administrations Obama, Clinton et Carter. Mais la confirmation par le Sénat des nominations aux postes diplomatiques clés avance à pas de tortue. Le président semble fonder ses décisions critiques sur des convictions personnelles et sur les conseils de quelques conseillers de confiance.

Plusieurs mesures suggèrent que le président Biden accentue le pivot vers l’Asie, annoncé par l’ancien président Obama dans un discours devant le parlement australien il y a dix ans. Ces mesures comprennent la nomination d’un spécialiste principal de l’Asie au Conseil national de sécurité, la participation du président Biden au sommet États-Unis-ASEAN d’octobre (que l’ancien président Trump avait sauté depuis 2017), des rencontres au sommet avec le président chinois Xi Jinping et la vente de sous-marins à l’Australie mentionnée plus haut.

Certains Washingtoniens relativisent cette situation en affirmant que la Chine et l’Asie posent des défis géopolitiques et géoéconomiques aux États-Unis. L’Europe, en revanche, est un partenaire aux valeurs communes soutenues par l’OTAN, une alliance militaire que le président Biden, contrairement à son prédécesseur, approuve chaleureusement.

Beaucoup d’Européens ont d’abord vu le président Biden comme un homme « de même sensibilité » et enclin à réparer les liens mis à mal par le traitement des alliés par le président Trump comme des pique-assiettes et des concurrents commerciaux sans scrupules. Mais aujourd’hui, certains Européens considèrent la « politique étrangère pour la classe moyenne » du président Biden comme une continuation de la doctrine « America first » de son prédécesseur, bien qu’elle soit formulée dans un langage plus doux et modérée par des compromis sur les tarifs de l’acier et de l’aluminium, ainsi que sur le différend de longue date entre Airbus et Boeing, et par la création d’un nouveau Conseil du commerce et de la technologie États-Unis-UE.

Néanmoins, on a peu l’impression que l’Europe est de nouveau au centre des préoccupations à Washington. La menace que fait peser la Russie sur l’Ukraine attire davantage l’attention que les initiatives de l’Union européenne visant à s’attaquer au Covid-19 ou à freiner les Big Tech. Kiev, Londres et Varsovie semblent toujours avoir plus de poids ici que Berlin, Paris ou Bruxelles.

On reproche à l’UE des initiatives de type « go-it alone » envers la Chine et la Russie, notamment l’infortuné Accord global sur l’investissement avec Pékin, signé à la hâte peu avant l’entrée en fonction de M. Biden. Avant le bras de fer actuel avec Moscou au sujet de l’Ukraine, le président Biden s’était montré favorable au gazoduc Nord Stream 2 reliant la Russie à l’Allemagne, qui fait actuellement l’objet de contestations juridiques procédurales. Mais le nouveau gazoduc est critiqué à Washington comme renforçant la dépendance énergétique de l’Europe vis-à-vis de la Russie. Le secrétaire d’État Antony Blinken a annoncé de nouvelles sanctions contre les opérateurs russes en novembre, et Washington a laissé entendre que la Russie devait mettre fin à l’intimidation militaire de l’Ukraine pour que Nord Stream 2 ait un avenir.

Les conseillers du président Biden sont allergiques aux appels lancés à l’UE pour qu’elle développe une « autonomie stratégique », considérant que cela éloigne le vieux continent des États-Unis. Mais ils sont soulagés que la plupart des gouvernements de l’UE ne partagent pas la position française sur l’autonomie stratégique et restent de solides atlantistes. Washington demande depuis longtemps une augmentation des dépenses de défense européennes, à condition que les capacités accrues soient déployées pour renforcer l’OTAN.

Les intellectuels politiques de Washington se sont impatientés des discours sur le soft power de l’Europe et critiquent son retard dans l’octroi de l’adhésion à l’UE aux candidats des Balkans, où les États-Unis s’inquiètent d’une implication accrue de la Chine et de la Russie. Ils reprochent également à l’Europe la lourdeur de ses structures et ses divisions internes, tout en exprimant des doutes quant à son attrait dans la région indo-pacifique.

Une fenêtre d’opportunité qui se referme

Ces préoccupations sont une incitation à l’action pour les institutions de Washington qui restent dévouées à la coopération transatlantique. Des plans sont en cours pour rappeler aux Américains l’importance des valeurs et des intérêts transatlantiques partagés, et la nécessité d’une approche unie face à la Chine. Les groupes de réflexion visent à mieux communiquer les avantages pour les Américains des investissements européens aux États-Unis en termes de développement économique local et d’emplois.

Pour être efficace, cette communication doit s’accompagner d’efforts parallèles en Europe pour dissiper l’idée d’un nouveau clivage transatlantique. L’UE n’avait d’autre choix que de soutenir le sommet virtuel sur la démocratie organisé par le président Biden en décembre, compte tenu de ses prétentions normatives, du poids et de l’influence accrus des régimes autoritaires et de l’affaiblissement des systèmes démocratiques dans le monde. Pourtant, le message voulu par le sommet a été noyé dans les critiques sur les anomalies de la liste des invités.

La fenêtre d’opportunité pour les initiatives visant à renforcer la coopération transatlantique est étroite si les inquiétudes concernant les élections de mi-mandat au Congrès de 2022 se concrétisent. Les atlantistes ont une bataille difficile à mener pour gagner l’attention d’Américains plus concentrés sur le Covid-19, l’inflation et les procès très médiatisés. Alors que l’hiver commence à mordre, l’humeur à Washington reflète les doutes et l’incertitude quant à la résilience du système politique américain et de ses liens avec ses alliés outre-Atlantique.